El neoyorquino Joe Smith Jr., alias “La Bestia”, intentará demostrar ante el ruso Maxim Vlasov que segundas partes pueden ser buenas, cuando existe talento, buena preparación y un plan táctico adecuado.

Ubicado en la cima de la Organización Mundial (OMB), en la clasificación de las 175 libras, Smith Jr. (26-3-0, 21 KOs) y el veterano Vlasov (45-3-0, 26 KOs), segundo del propio ranking, intentarán adueñarse de la faja vacante de ese organismo sancionador, en pleito programado el 13 de febrero, en La Burbuja, del hotel y casino MGM Grand, de Las Vegas.

Para Smith Jr., de 31 años, será el segundo intento de coronarse en su carrera profesional, después de un fallido intento en marzo de 2019, cuando sucumbió unánime ante el kirguizio Dmitry Bivol (17-0-0, 11 KOs), en Verona, Nueva York, donde el europeo hizo la quinta defensa del cinturón semipesado de la Asociación Mundial (AMB).

Dada las habilidades de Smith Jr. y las dos convincentes victorias que obtuvo el pasado año, ahora parte con la etiqueta de favorito frente a Vlasov, un púgil sin dudas inferior a Bivol, en cuanto a rapidez, defensa y talento en general.

En enero de 2020, antes que el COVID-19 obligara a posponer/suspender infinidad de combates, Smith Jr. se impuso a su coterráneo Jesse “Hard Work” Hart por fallo dividido, en el Hard Rock Hotel y Casino, de Atlantic City, Nueva Jersey.

Los oficiales Henry Grant (97-92) y Josheph Pasquale (98-91) otorgaron la victoria a Smith Jr., pero sorpresivamente y un tanto alejado a lo ocurrido sobre el encordado, James Kinney (95-94) se inclinó por Hart.

Tras un ligero respiro de la pandemia, que todavía con medidas restrictivas ha permitido concertar carteleras a nivel mundial, Smith anestesió en el noveno episodio al colombiano Eleider “La Tormenta” Álvarez,  el 22 de agosto, también en La Burbuja, del MGM Grand, de Las Vegas.

Más allá del triunfo, que lo catapultó hacia la cima de la OMB en las 175 libras, Smith Jr. recibió innumerables elogios por su desenvolvimiento frente a un púgil que dos años antes había aplicado el cloroformo en el séptimo episodio al ruso Sergey “El Triturador” Kovalev, en el Hard Rock, de Nueva Jersey, donde estaba en disputa el título vacante del mencionado organismo.

Sobre la victoria ante Álvarez, Smith Jr. explicó que “vi su pelea con Kovalev y nos dimos cuenta que el ruso abrió el camino para salir derrotado. Sabía que tenía que trabajar fuerte , lanzar muchos golpes y además hacer un boxeo técnico, porque él (Álvarez) tiene una gran mano derecha. Seguí mi plan táctico y logré un importante triunfo”.

Han transcurrido más de cuatro años desde que el nombre de Smith Jr. recibió amplios titulares, al doblegar por nocaut técnico en el octavo round, al estadounidense Bernard “El Extraterrestre” Hopkins, el 17 de diciembre, de 2016, en El Forum, de Inglewood, California.

Para Hopkins, entonces con 55 años, fue la despedida del boxeo, tras una exitosa carrera, que incluye 10 años como monarca mundial de peso mediano, con un récord de 20 defensas del título, que inexorablemente lo conducirá hacia el Salón de la Fama del boxeo internacional, con sede en Canastota, Nueva York.

JOE SMITH JR.: “VLASOV ES UN TIPO MUY RESISTENTE”

En su valoración sobre si Vlasov será un adversario fácil, Smith Jr. dijo que “cualquier rival es peligroso, pero estoy confiado en la correcta preparación que hicimos para un combate muy fuerte. Sé que Vlasov es un púgil que exige mucho y vendrá en gran forma para llevarse la victoria”.

En rueda de prensa, Smith Jr. añadió que ha visto algunas de las peleas del ruso y está convencido que “es un tipo muy resistente”. No obstante, precisó que “voy a cumplir con mi trabajo. Me mantendré ocupado, usaré mi jab y abriré espacios para entrar con mis puños. Ese es el camino a la victoria”.

Vlasov, de 34 años, suma tres victorias en la categoría semipesada, después de sucumbir por unanimidad frente al zurdo polaco Krzysztof “Glowa” Glowacki, en noviembre de 2018, en el UIC Pavilion, de Chicago, donde estaba en disputa el cinturón interino, de peso crucero (200 libras), de la OMB.

En su más reciente pleito, Vlasov, nacido en la ciudad de Samara, se impuso unánime al ghanés de guardia zurda Emmanuel Martey (15-1-0, 11 KOs), en Rusia, que significó el primer fracaso del africano en las filas rentadas y también su única presentación fuera de su país natal.

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